Ground Control needs you!

Ground Control needs you! 

Lawrence based drunken driving prevention group reaches out to the Latino community for help.

 By Dalia Díaz

        It has been over 15 years since Ron Bellanti witnesses what he calls “the darkest event of my life” but to hear him tell the story it sounds like he is remembering something that occurred last week. 

      Bellanti, a lifetime resident of Lawrence as well as a veteran of twenty plus years in the entertainment industry was working at a concert in New York. “It was early in the afternoon, well before show time, when I struck up a conversation with a group of high school kids from the area. They were skipping school, partying in the parking lot and hoping to get a glimpse of the band at sound check.” They also, according to Bellanti, were all high on marijuana and drinking wine.

      They approached Bellanti and were trying to enlist his help getting backstage, a scenario familiar to anyone who has ever worn a backstage pass.  “I had gone through this routine so many times before, in a hundred cities, with a thousand kids.  But something would happen this time that would set this day apart from all the others.  “One of the kids was this fifteen year old girl.  She was just beautiful, blond hair, and big blue eyes. She and two of her friends jumped into the back of a pickup truck being driven by one of the other kids.  One minute she was standing there talking and laughing with me, the next she was standing in the bed of the truck doing sixty mile an hour donuts in the parking lot.”

      What happened next changed everything about not only the remainder of the day, but Bellanti’s life forever.  “I looked up just a second before the crash.  I remember how horrible the sound of that truck hitting the other car was.  The second car seemed to just break apart while the fifteen year old girl and the rest of pickup beds occupants were sent flying hundreds of feet through the air.  I ran to the crash as fast as I could.  When I got there I could see that it was bad, with screaming and blood everywhere.  The girl that I was just speaking to was lying on her side.  One of her arms was severed and the thing I remember the most was her eyes, and that only one of them was still in her head.  I remember that I kept looking all over for her other eye.”

      That was the day when Bellanti realized that more had to be done, and the day that he realized that “more had to be done by me.”

      Bellanti returned home to Lawrence with a set of ideas, a mandate to try to show young people that driving and drinking alcohol can have horrific consequences.  “It was easy to see that even with the plethora of programs available that lots of kids were being skipped over.  I wanted to do something about that.”  What he did was start what is now called Ground Control.  “We have one mission, to educate teenagers and young adults about the dangers of driving drunk, to show them that they have choices.  We show them that they can in fact choose life.”

      Since its inception Ground Control has used a variety of programs to promote its message to New England’s young people. “We have used concerts, walk-a-thons, speeches, school assemblies, and fashion shows to present our message.  You have to work very hard to get these kids’ attention.  We are competing with MTV, Nintendo and movies like the Matrix.  We have to really work at keeping the attention of young people today.”  But keeping people’s attention is exactly what Bellanti and Ground Control has done.  This school year the group will host two presentations to try and keep Lawrence kids safe.

      “We will be producing events at both Lawrence High School and The Greater Lawrence Technical School.  Our goal is for every high school driver in the city to hear our message.”  One of the ways that that message will be delivered is through local police and fire departments.  Bellanti, who is the son of a retired Massachusetts State Trooper points out that these are the people who know first hand the devastation caused by drunk driving.  “Two years ago when we were last at the Vocational School we had an outstanding lineup.  Officer Pathiakas of the Andover Police told a drunken driving horror story that literally had five hundred plus kids silent.  Then Sheriff Deputy Jeff Pike of the Essex County Sheriff’s Department spoke about what happens to the drunk drivers who live.  He spoke of what you could look forward to if you survived a drunken driving accident, when you end up in one of his jails.

      The event was capped by a great speech from Lawrence Firefighter Pat Driscoll. Driscoll, who is a graduate of the school, told of a fatal drunk driving call that he had recently gone on.  As he told the story of watching a young girl die as she was being cut from the car, “there wasn’t a dry eye in the place,” says Bellanti.  “And that included me.”

      One of the other ways that Ground Control is going to be raising drunken driving awareness is with a series of fashion shows to be held at the Lawrence Elks.  “These will be fun events for the whole family,” says Bellanti. “The fashion shows will be a great way to spread our message.  It will also be a great way for local business and families to help out Lawrence’s kids without actually having to donate money out of their own pockets.” This will be accomplished by people selling a small amount of tickets to family and friends. Bellanti adds, “The tickets are inexpensive.  There will be prizes and certificates for the kids, and all the money raised stays right here in Lawrence.”

      With Lawrence’s schools filled with mostly Latino children, Bellanti says that he has reached out to the local community for their help.  “The Latino business community has been just great with helping us out.  These Lawrence businesses know that we are trying to save their children’s lives.”  With all Ground Control events free to both the students and the schools, Bellanti points out that it is impossible to do these presentations without the support of local businesses and residents.

      “This is a great opportunity for the Latino and Anglo communities to work together to get something worthwhile accomplished.  All we all want is to see Lawrence’s kids stay alive,” says Bellanti.  “If we can save one life or if we can spare just one family the suffering, then I think we have made all the difference in the world.”


¡Ground Control los necesita! 

Un grupo de Lawrence basado en la prevención de conducir borracho trata de alcanzar a la comunidad latina en busca de ayuda.

Por Dalia Díaz

    Han pasado más de 15 años desde lo que Ron Bellanti llama “el acontecimiento más triste de mi vida”, pero oírlo contar la historia suena como si estuviera recordando algo que ocurrió la semana pasada. Bellanti, un residente de toda su vida en Lawrence y veterano de más de veinte años en la industria de la farándula trabajaba en un concierto en New York.“Era temprano por la tarde, mucho antes del espectáculo, cuando empecé una conversación con un grupo de muchachos de la escuela secundaria del área. Habían faltado a la escuela y estaban divirtiéndose en el estacionamiento, esperando poder ver a la banda cuando fueran a cerciorarse que el sonido de los instrumentos estaba correcto antes del concierto.”  También, según Bellanti, todos habían estado fumando marihuana y bebiendo vino.

      Se acercaron a Bellanti e intentaban que con su ayuda pudieran pasar detrás del escenario a ver a los músicos, un panorama familiar para cualquier persona que lleva una identificación que le permite pasar.  “He pasado por esta rutina tantas veces en cientos de ciudades, con miles de jóvenes.  Pero algo sucedería esta vez que haría este día muy diferente a todos los otros.  “Una de las muchachas tenía solamente quince años.  Ella era preciosa con un pelo hermoso, rubio y ojos azules grandes.  Ella y dos de sus amigos saltaron en la parte posterior de una camioneta tipo pick-up que era conducido por uno de los otros muchachos.  Un minuto ella estaba parada allí hablando y riéndose conmigo, el siguiente ella estaba parada en la cama del carro que hacía piruetas a sesenta millas por hora en el estacionamiento.”

      Lo que sucedió después cambió no solamente el resto del día, sino la vida de Bellanti para siempre.  “Yo miré hacia ellos justo un segundo antes del choque.  Recuerdo cuan horrible fue el sonido de ese carro chocando con el otro coche.  El segundo coche pareció desbaratarse enviando a la muchacha de quince años y el resto de los pasajeros en la cama del camión volando cientos de pies en el aire.  Corrí tan rápidamente como pude.  Cuando llegué allí pude darme cuenta que la situación era fea, con la gritería y la sangre por todas partes.  La muchacha con quien apenas estuve conversando estaba acostada de lado. Uno de sus brazos había sido cercenado y lo que más recuerdo era sus ojos y que solamente uno de ellos todavía estaba en su cabeza.  Recuerdo que estuve mirando por todas partes buscando su otro ojo.”

      Ese día, Bellanti se dio cuenta que había que hacer más y fue el día en que él se convenció que “tenía que hacerlo yo.”

      Bellanti volvió a Lawrence con una serie de ideas, un mandato de intentar demostrar a la gente joven que el alcohol y conducir habiendo bebido puede tener horribles consecuencias.  “Era fácil ver que incluso con la plétora de programas disponibles que muchos jóvenes no estaban tomando parte en ellos.  Yo quise hacer algo al respecto.”  Lo que él hizo fue comenzar lo que ahora se llama Ground Control.  “Tenemos una misión, la de educar a los adolescentes y a los jóvenes adultos sobre los peligros de conducir después de haber bebido, para demostrarles que tienen opciones.  Nosotros podemos demostrarles que sí pueden elegir la vida.”

      Desde su comienzo, Ground Control ha utilizado una variedad de programas para promover su mensaje a la gente joven de Nueva Inglaterra.  “Nosotros hemos utilizado conciertos, caminatas, discursos, asambleas escolares y los desfiles de modas como una manera más de presentar nuestro mensaje.  Hay que trabajar muy duro para lograr que estos muchachos presten atención.  Estamos compitiendo con MTV, Nintendo y películas como Matrix.  Nosotros tenemos que realmente trabajar en mantener la atención de la gente joven de hoy.”  Y eso es precisamente lo que Bellanti y Ground Control han hecho.  Este año escolar el grupo hará dos presentaciones para intentar mantener a los jóvenes de Lawrence seguros.

      “Produciremos espectáculos en la escuela secundaria de Lawrence y la Greater Lawrence Technical School.  Nuestra meta es que cada conductor de escuela secundaria en la ciudad pueda oír nuestro mensaje.”  Una de las maneras en que ese mensaje será divulgado es a través de la policía local y cuerpos de bomberos.  Bellanti, quién es hijo de un patrullero jubilado de la policía estatal de Massachusetts señala que ellos son los que conocen de primera instancia la devastación causada por conducir borracho.  “Dos años atrás, la última vez que estuvimos en la escuela vocacional, tuvimos una presentación  excepcional.  El oficial Pathiakas de la policía de Andover contó una historia del horror que representa el conducir borracho que mantuvo a más de quinientos estudiantes en silencio.  Entonces el Sheriff Diputado Jeff Pike del Departamento del Sheriff del Condado de Essex habló sobre lo que sucede a los conductores borrachos que sobreviven un accidente.  Él habló de lo que se puede esperar si termina en una de sus cárceles como resultado de tener un accidente manejando borracho.

      La presentación fue completada con un gran discurso del bombero de Lawrence, Pat Driscoll.  Driscoll, que es graduado de esa escuela, dijo de una llamada recibida sobre un accidente que envolvía alcohol al cual se vio respondiendo recientemente.  A medida que contaba la historia de cómo vio a una joven morir mientras cortaban el auto para extraerla, “No había un ojo seco en el lugar,” dice Bellanti.  “Y en eso me incluyo.”

      Una de las otras maneras que Ground Control va a aumentar el conocimiento de los peligros de conducir borracho es con una serie de desfiles de modas que tendrán lugar en los Elks de Lawrence.  “Estos serán diversión para la familia entera,” dice Bellanti.  “Los desfiles de modas serán una gran manera de llevar nuestro mensaje.  También será una buena idea para los comercios locales y las familias para ayudar a los jóvenes de Lawrence sin tener que donar dinero de sus propios bolsillos.”  Esto será logrado por las personas que venden una cantidad pequeña de boletos a sus familiares y amigos.  Bellanti agrega, “Los boletos no son caros. Habrá premios y certificados para los jóvenes y todo el dinero recaudado permanece aquí en Lawrence.”

      Con las escuelas de Lawrence llenas mayormente de niños latinos, Bellanti dice que él se ha dirigido a la comunidad local en busca de su ayuda.  “Los comercios latinos nos ham ayudado muchísimo.  Estos negocios de Lawrence saben que estamos tratando de salvar las vidas de sus niños.”  Como todas las actividades de Ground Control son gratis para los estudiantes y para las escuelas, Bellanti precisa que es imposible hacer estas presentaciones sin la ayuda de negocios locales y de los residentes.

      “Esta es una gran oportunidad para que los latinos y las comunidades de habla inglesa trabajen juntas para lograr conseguir cosas valiosas.  Lo único que todos deseamos ver es que nuestros jóvenes de Lawrence vivan”, dice Bellanti.  “Si podemos salvar una vida o si podemos evitar que una familia atraviese ese sufrimiento, entonces pienso que hemos hecho la diferencia más grande del mundo.”

Con la autorización de:  www.rumbonews.com






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