A Point of View - "The gift of eyesight"

A Point of View - “The gift of eyesight” 

By Paul V. Montesino, PhD

Email - English: Mailboxopen@AOL.com

Spanish: BuzonAbierto@AOL.com

      The last time I saw my aging grandfather he was eighty-five years old and in the early stages of the cancer that killed him. What was as bad, he had been blind for several years as well. I was seven at the time. He had been a farmer all his life, spending his days under the heat of the hot Cuban sun as soon as it came up on the blue horizon of our tropical sky. He was strong, always healthy, going briskly about the farm, about six feet one in height, broad shoulders and an ethic code that had been his pride and that of his family, friends and neighbors. There was not an ounce of phony in that man. Of course, blindness had put an end to his active life.

      He had married his first love and had stayed with her until the day he died. In the interim, they had produced thirteen children, eleven of whom survived and grew up to be regular folks. I still remember my visits to the farm during the holidays and recall the unique smell of the tobacco-drying house where his harvest rested for a while before it became part of a fine Cuban cigar. I have never been a cigar smoker, having quit the smoking habit when I was still in my twenties, but Cuban cigars are taste monuments to the growers and makers who make a living in that industry and my grandfather was part of that world.

      Grandpa was also a man who disliked profanities with vengeance. To him the gift of speech was a God given responsibility. We were supposed to carry that present with pride. He had no qualms calling the attention of his children or grandchildren when one of us (¡not me, of course!) picked up and repeated a bad word from any of the hands who expressed their frustration on a hot working day or a job poorly done with the use of bad language. My cousin Israel, who lived in the farm almost until he came to the United States, still remembers our grandfather’s ire whenever he caught anyone using the poor side of the language.

      He was also a dreamer of sorts. He had gone to no school, so his education was minimal, but he knew that there were better ways in life. He used to sit me on his lap and speak of a life of quality and dedication to learning and being useful to society. “You have to be an honest man, get an education,” he used to say, although he never described to me how that was supposed to look like. That would be a mystery for me to figure out later, so was his trust. I also remember him placing his old and wrinkled fingers around my face as though trying to decipher and learn my changing features.

      His death was my first experience of someone close to me dying. I recall quietly sitting down near a pool that lay under a tall water tank by the road and watching his funeral procession going slowly by. Black shiny automobiles followed the long hearse and polished carriages crowned with flowers and lettered ribbons until they disappeared in the distance on the way to the far-off town cemetery. It was a sad day and a time without much understanding of what life was about for me as I remember.

      As time went by and I grew up, I learned that the cause of my grandfather’s blindness, and some of his brothers and children, was a hereditary disease called glaucoma. This gene was not only an inheritance to my father but through him, with my Victor middle name, to me as well. The difference is that my father was able to treat the malady with medication all his adult life and suffered no blindness. He died when he was eighty-six years old. I had been alert to the effects of this family condition for years until one day it showed up in one of my eyes examinations. From then on, I have had to check my eyesight frequently and make sure that each eye receives one daily drop of a special drug that relieves the internal eye pressure that causes it. My eyesight is fine.

      According to the International Glaucoma Association (IGA), http://www.iga.org.uk, “Glaucoma is the name given to a group of conditions in which the optic nerve is damaged where it leaves the eye. This nerve carries the information about what we see from the eye to the brain. The eye needs a certain amount of internal pressure in order to work. In glaucoma, the pressure within the eye is too high for the optic nerve and damages it, leading to a characteristic loss of the visual field. If untreated, it progresses to tunnel vision and eventually blindness.” The pressure within the eye is unrelated to a normal or abnormal reading of blood pressure elsewhere in the body, so one does not indicate the presence of the other. We can have normal blood pressure levels and still suffer from glaucoma.

      The reason why I am writing this intimate family story today about glaucoma is simple: It is not for my benefit but for yours. On October 10, 2003, the World Health Organization (WHO) “http://www.who.int” celebrates World Sight Day. There is nothing you have to do on that date, just fix it in your health conscience and remain aware of it. According to this international body, “an estimated 180 million people world-wide are visually disable and, of those, 40 to 45 million persons are blind, a number expected to double by the year 2020.” However, not all is bad news for us.

      According to the WHO, up to 80% of cases of blindness are avoidable, either resulting from preventable conditions (20%) or treatable like glaucoma (60%) so that sight is restored. There are many eye diseases, other than Glaucoma, that represent a danger to eyesight. You can, if you take care of your eyes and check your internal pressure among other things, protect yourself or your family against the silent but destructive effect of glaucoma. The non-invasive procedure is painless. Place it in your To-Do list. Check your family history; make sure that you see your eye doctor occasionally because this condition may appear in our lives simply because we are getting older. If properly diagnosed we can arrest it!

      I recently sat on the floor to play with my two mischievous granddaughters. They are twins and going on two, a beautiful age, able now to call me “Grandpa.” I was feeling the satisfaction of seeing their cute faces and constant smiles until the memory of my grandfather suddenly hit me. It was then that I realized, even though he tried with his aging fingers to figure me out, that he never really had an opportunity to see me. There had never been a moment in my young life when he could see me, a privilege that many of my cousins never had either. Then, with a heavy heart, I realized that I wished he had; not because I was pretty, handsome or beautiful; but because I was his grandson. If you can still read these lines, keep it that way. It is an invaluable treasure. That is my point of view.

      Dr. Paul V. Montesino, solely responsible for this article, teaches in the Computer Information Systems Department at Bentley College in Waltham, Massachusetts.  His email address is Mailboxopen@AOL.com

Un Punto de Vista - “El regalo de la vista” 

Por Paul V. Montesino, PhD

E-mail - inglés: Mailboxopen@AOL.com

Español: BuzonAbierto@AOL.com

      La última vez que vi a mi abuelo Víctor él tenía ochenta y cinco años de edad y sufría de cáncer. Lo que era malo también, llevaba mucho tiempo ciego. Yo tenía siete años de edad. El había sido un campesino toda su vida, transcurriendo sus días bajo el calor del caliente sol cubano tan pronto este se alzaba en el horizonte azul y cristalino de nuestro cielo tropical. 

      El había sido muy fuerte, siempre saludable, de unos seis pies de altura, moviéndose rápidamente en la finca, hombros anchos, y un código ético que había sido orgullo suyo, de su familia, sus amigos y vecinos. No había una onza de falsedad en aquel hombre. Desde luego, la ceguera puso fin a esa vida activa. 

      Se había casado con su primera novia y había estado a su lado hasta el día que murió. Entretanto, habían producido trece hijos, once de los cuales sobrevivieron y crecieron para convertirse en hombres y mujeres de familia.

      Todavía recuerdo mis visitas a la finca durante las navidades y viene a mi memoria el olor único de la casa de secar tabaco donde la cosecha descansaba por un tiempo antes de convertirse en parte de un Habano fino. Jamás he sido fumador de tabaco, habiendo dejado mi hábito cuando estaba todavía en mis veinte, pero los tabacos cubanos son un monumento a los campesinos que los siembran y los despalilladores que los enrollan y se ganan la vida en esa industria, y mi abuelo fue parte de ese mundo.

      Abuelo era también un hombre que detestaba la profanidad. Para él, la habilidad del habla era un regalo y una responsabilidad dada a nosotros por Dios. Nosotros estábamos supuestos a llevar ese presente con orgullo. Él no tenía inconveniente en llamar la atención a sus hijos y nietos cuando algunos de nosotros recogíamos y repetíamos (¡no yo desde luego!) malas palabras de algunos de los que trabajaban en la finca y maldecían su frustración con un día muy caliente o un trabajo mal hecho. Mi primo Israel, quien vivió en la finca casi hasta que se vino a los Estados Unidos, todavía recuerda la ira de nuestro abuelo cuando sorprendía a alguien usando lenguaje inapropiado.

      Él era también un soñador. No fue mucho a la escuela, su educación fue mínima, pero si sabía que había cosas mejores en la vida. Acostumbraba sentarme en sus piernas y hablar sobre una vida de calidad y dedicación a aprender y ser útil a la sociedad. “Tú tienes que ser hombre honrado, obtener una educación,” me decía, aunque nunca me describía como ese esfuerzo iba a lucir. Eso sería un misterio que yo tendría que descifrar mucho más tarde por mí mismo, tanta era su confianza. También lo recuerdo colocando sus dedos viejos y arrugados sobre mi cara como si tratara de descifrar y aprender mis facciones.

      Su muerte fue mi primera experiencia sobre alguien cercano que fallecía. Recuerdo sentarme quietamente cerca a un estanque de agua que se hallaba bajo un aljibe junto al camino mientras observaba la procesión fúnebre pasando lentamente. La larga procesión fúnebre formada por brillosos automóviles y carrozas coronadas de flores y coronas con cintas que expresaban condolencia se esfumaba en la distancia en su vía al cementerio distante. Recuerdo que fue un día triste y un momento sin mucho entendimiento sobre lo que la vida significaba.

      Cuando transcurrió el tiempo y crecí, aprendí que la causa de su ceguera, y la de algunos de sus hermanos e hijos, era una enfermedad hereditaria llamada glaucoma. Este gen no solamente fue una herencia para mi padre sino que a través de él, además de mi nombre medio, lo recibí yo también de mi abuelo. La diferencia es que mi padre pudo tratarse durante su vida adulta y no sufrió ceguera.

      El falleció cuando tenía ochenta y seis años de edad. Yo permanecí alerta a los efectos de esa condición familiar hasta un día en que se hizo visible en uno de los chequeos de mi vista. Desde entonces tengo que examinarla dos o tres veces al año y asegurarme que cada ojo reciba una gota diaria de cierta medicina especial que reduce la presión interna del ojo que lo causa. Mi vista está bien.

      De acuerdo con la Asociación Internacional de Glaucoma (IGA) http://www.iga.org.uk, “Glaucoma es el nombre que se le da a un grupo de condiciones en que el nervio óptico está dañado donde sale del ojo. Este nervio lleva la información sobre lo que se está viendo desde el ojo hacia el cerebro. El ojo necesita cierta cantidad de presión interna para poder trabajar. En el glaucoma, la presión dentro del ojo es demasiado alta para el nervio óptico y lo daña, conduciendo a una pérdida del campo visual. Si no se trata progresa a una visión de túnel y eventualmente a la ceguera.”

      La presión dentro del ojo, a propósito, no tiene que ver con la presión arterial del cuerpo, así que una no determina la presencia de la otra. Podemos tener presión arterial normal y todavía sufrir de glaucoma.

      La razón por la que estoy escribiendo esta historia familiar íntima sobre la glaucoma es muy sencilla: es para vuestro beneficio, no el mío. En octubre 10 de 2003, la Organización Mundial de la Salud (WHO) http://www.who.int celebra el Día Mundial de la Vista. No hay que hacer absolutamente nada ese día, simplemente fijarlo en su conciencia de salud y mantenerse informado sobre ello. De acuerdo con este organismo internacional, “hay un estimado de 180 millones de personas en el mundo que son impedidos de visibilidad y, de ese número, 40 ó 45 millones de ellos son ciegos, un número que se supone va a doblarse para el año 2020.” Sin embargo, no todas las noticias son tan malas para nosotros.

      De acuerdo con WHO, “hasta un 80% de los casos de ceguera se pueden evitar, o porque resultan de condiciones prevenibles (20%) o tratables como la glaucoma (60%) así es que la vista se recupera. Hay muchas enfermedades de la vista, otras que glaucoma, que representan un peligro a la vista.” Usted puede, si toma cuidado de sus ojos y examina la presión interna entre otras cosas, protegerse y proteger a su familia contra el silencioso pero destructivo efecto de ese enemigo. El procedimiento, nada agresivo, no duele.

      Colóquelo en su lista de cosas que hacer. Investigue su historia familiar, asegure que usted vea su especialista de la vista ocasionalmente porque ésta condición puede aparecer de repente en nuestras vidas simplemente porque nos estamos desgastando y poniendo viejos. Si se le diagnostica con tiempo suficiente ¡se puede arrestar!

      Recientemente me senté en el suelo para jugar con mis dos nietas traviesas. Ellas son gemelas y pronto tendrán dos años, una edad maravillosa, capaces ya de llamarme “Abuelo.”  Sentía la satisfacción de ver sus caras preciosas y sonrisas constantes cuando de repente la memoria de mi propio abuelo me vino a la mente. Entonces me di cuenta que, aunque trató con sus envejecidos y cansados dedos de figurar como yo lucía, jamás tuvo la oportunidad de conocerme.

      No había existido momento alguno en mi vida joven de entonces en la que él pudo verme claramente, un privilegio que muchos de mis primos hermanos tampoco tuvieron. Fue entonces cuando, con pena y tristeza de mi alma deseé con todo mi corazón que lo hubiera hecho; no porque yo era hermoso, guapo o bien parecido; sino simplemente porque yo era su nieto.

      Si usted todavía puede leer estas líneas, mantenga ese tesoro. Es invaluable. Y ese es mi punto de vista.

       El Dr. Montesino, quien es responsable por este artículo, es profesor en el Departamento de Sistemas de Información de Computadoras en Bentley College in Waltham, Massachusetts.  Su correo electrónico es BuzónAbierto@AOL.com

Con la autorización de:  www.rumbonews.com

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